Campaña de influencia a favor de Alex Saab crea red de cuentas troll “parodia” para hostigar a periodistas y medios venezolanos

La red suplanta identidad de tuiteros influyentes y se activa para denigrar a trabajadores de la prensa y difundir información engañosa

Resumen

Desde mayo de 2021 han aparecido varias cuentas falsas que suplantan la identidad de periodistas, medios y tuiteros venezolanos influyentes. Aunque son presentadas como cuentas “parodia“, fueron creadas con el objetivo de amplificar narrativas favorables a Alex Saab, detenido en Cabo Verde, acusado de fraude por Washington y que enfrenta un proceso judicial que podría implicar su extradición a Estados Unidos.

Las cuentas que forman parte de esta red troll, también han sido usadas para hostigar y vilipendiar a periodistas y medios que han publicado investigaciones o cubierto el caso de Alex Saab, o a cuentas influyentes que han sido abiertamente críticas en contra del empresario colombiano.

En la Parte 1 de esta investigación, tipificamos las características, semejanzas y objetivos de esta red de cuentas troll “parodia“.

En la Parte 2, mediante análisis de datos, determinamos por qué están directamente vinculadas con una campaña de influencia a favor de Alex Saab desplegada en Twitter, que por meses ha impulsado decenas de tendencias favorables a su defensa, de forma coordinada y mediante (abuso de) spam. Una operación de astroturfing muy compleja que hemos venido documentando en varios artículos.

En la Parte 3, explicamos por qué la creación de esta red de cuentas troll “parodia“, es apenas una parte de una intensa campaña de hostigamiento en contra de algunos periodistas y medios venezolanos que han hecho seguimiento al caso de Alex Saab.

Antecedentes

La campaña de influencia en redes sociales a favor Alex Saab ha sido estudiada por Cazadores de Fake News desde septiembre del año 2020. Ese mes, publicamos por primera vez una investigación sobre uso de cuentas anómalas (bots, trolls y cyborgs) o comportamiento coordinado de cuentas, operadas por personas reales, que buscan simular apoyo masivo y popular (operaciones de astroturfing). Desde entonces, hemos identificado y documentado:

Pero el capítulo más reciente de la misma operación de influencia, es una marcada campaña de hostigamiento contra periodistas, medios y tuiteros venezolanos influyentes, que han seguido de cerca el caso de Alex Saab.

Parte 1. Las cuentas falsas

Desde mayo de 2021 se han creado en Twitter varias cuentas que suplantan la identidad de periodistas, medios digitales y tuiteros venezolanos influyentes. Aunque en la información que aparece en cada uno de sus perfiles, se declara explícitamente que son cuentas “parodia” o “fake“, todas fueron creadas en el contexto de una operación de influencia en Twitter a favor de Alex Saab:

Perfiles de Twitter de cuentas troll “parodia” de periodistas, medios digitales e influenciadores venezolanos

Esta red troll incluye cuentas “parodia” que suplantan la identidad de los periodistas venezolanos Roberto Deniz (cuenta troll: “Roberti Dinez“, ya dada de baja por Twitter), Luis Carlos Díaz (troll: “Luls Cari0s“), Carla Angola (troll: “Carla Angola TV Not Real“) y Maibort Petit (troll: ídem); del portal Alberto Rodríguez News (troll: “Alberto Rob Newz“), del investigador y ex-preso político Iván Simonovis (troll: “Iván Fakemonovis“), del consultor y estratega político Gustavo Azócar (troll: “Gustavo Azúcar“) y de @AskToMandrake o “Madraking. El Mago” (troll: “Madraking. El Mago NOT Real“), un influyente tuitero con más de 90.000 seguidores, que suele citar y responder con sarcasmo las quejas y reclamos de tuiteros chavistas.

Hasta el momento, Twitter ha dado de baja al menos a otras tres cuentas vinculadas a la misma operación: @ArmandoLnfo (que suplantó la identidad del medio digital Armando.info), @RobertaDeniz y/o @RoberteDeniz (suplantando la identidad de Roberto Deniz). La existencia @RoberteDeniz quedó documentada en un chequeo publicado el 1° de septiembre de 2021 por el Observatorio Venezolano de Fake News.

En ocasiones, cuentas en redes sociales, medios digitales y cuentas influyentes, hacen uso de la creación de contenido “satírico” o de “humor“, para ocultar la difusión de contenido con objetivo de propaganda, desinformación o discurso de odio.

La página venezolana mundopolitico.com (offline), que en 2019 y 2020 publicó muchos artículos sobre una supuesta “intervención militar extranjera inminente“, llegando a engañar a muchas venezolanos, declaraba explícitamente en su sección de información que no era “una web de noticias, de propaganda o con alguna inclinación política” y que sus autores creaban “sátiras políticas expresando nuestras opiniones profesionalmente“.

Su intención iba mucho más allá de la creación de “sátira, tal como ocurre con las cuentas troll “parodia” de esta investigación:

Desinformación publicada en tweets de Algunos tweets publicados por la red de trolls “parodia”

El contenido creado por esta red de cuentas troll “parodia“, tiene varios factores en común. En todos los casos:

  • Impulsan narrativas alineadas con la defensa de Alex Saab
  • Suplantan la identidad de periodistas, medios y tuiteros influyentes venezolanos, distorsionando sus discursos y desvirtuando sus denuncias
  • Amplifican narrativas engañosas, impulsada desde el oficialismo, como: afirmar que la prensa que ha cubierto el caso de Alex Saab publica “fake news” (y por lo tanto no es de fiar)
  • Amplifican narrativas engañosas, impulsada desde el oficialismo, como: afirmar que todos los líderes opositores o prensa son corruptos o son financiados por los Estados Unidos
  • Participan regularmente en campañas coordinadas, usando etiquetas en defensa de Alex Saab que se posicionan con el uso de spam
Hostigamiento a periodistas y desinformación publicada en algunos tweets publicados por la red de trolls “parodia”

Parte 2. ¿Quiénes están detrás de las cuentas falsas?

Realizamos la descarga de 1580 tweets con menciones a 8 de las cuentas troll “parodia” identificadas anteriormente, obteniendo una base de datos con tweets publicados entre el 4 y el 12 de septiembre de 2021.

Algunos de los nombres de las cuentas que forman parte de esta red de astroturfing a favor de Alex Saab, fueron reemplazados por sus números identificadores de Twitter (Twitter ID), al no ser cuentas bots (no son cuentas automatizadas). En su mayoría, son operadas por tuiteros (humanos) reconocibles, aunque generan spam de forma coordinada y presentan comportamiento similar a bot:

Red de menciones a cuentas trolls “parodia” creadas en Twitter en campaña de influencia de Alex Saab. Tweets publicados del 4 al 12 de septiembre de 2021.

En el grafo anterior se observa la cercanía entre las cuentas que mencionaron, retuitearon, citaron o respondieron, en algún tweet, a alguna de las 8 cuentas troll “parodia” estudiadas. Los círculos y más grandes, ubicados en el sector central del grafo, fueron las cuentas que generaron mayor cantidad de interacciones con la mayoría de las cuentas troll “parodia” estudiadas.

Durante el periodo estudiado, la cuenta troll de Carla Angola fue amplificada con mayor fuerza, provocando que su clúster (morado) creciera más que el resto, aunque su alcance fue local y sus tweets fueron leídos principalmente por la misma comunidad que amplificó sus tweets. A la izquierda, en el clúster verde, se observa el impacto de la respuesta de un usuario real que maneja la cuenta anónima @ThePinguinHDP (no es un troll), cuando denunció a la cuenta troll que suplanta la identidad de Iván Simonovis, e hizo un llamado a la acción a su comunidad de seguidores.

En la siguiente tabla, demostramos que las cuentas que interactuaron la mayor cantidad de veces con estas cuentas troll “parodia“, forman parte de una comunidad de tuiteros venezolanos, que de forma periódica impulsa de forma coordinada etiquetas a favor de Alex Saab, basadas en el uso de spam y haciéndose pasar por activistas espontáneos (astroturfing).

Seleccionamos los 30 usuarios que generaron mayor cantidad de interacciones con las 8 cuentas troll “parodia. En la siguiente tabla se disponen horizontalmente sus números identificadores de Twitter (Twitter ID).

Usando otra base de datos compuesta por 149.612 tweets publicados desde el 5 hasta el 13 de enero de 2021 por la misma red de astroturfing, determinamos la cantidad de tweets publicados por los 30 usuarios anteriormente identificados y organizamos verticalmente las tendencias en las que participaron, indicando, con un código de color, el rango de tweets publicado por cada una de las cuentas.

Determinamos que los tuiteros que más interactuaron con las cuentas troll “parodia” que suplantan la identidad de periodistas venezolanos, tuvieron una alta participación en el impulso de estas tendencias a favor de Alex Saab, porque forman parte de la misma red de cuentas venezolanas que las impulsa, de forma coordinada, mediante spam y a razón casi diaria:

ID de Twitter de los 30 usuarios que más interactuaron con las cuentas troll “parodia” y cantidad de tweets que han publicado con etiquetas de la campaña de defensa de Alex Saab. El color de cada celda indica la cantidad de tweets, retweets, menciones o citas publicadas, según el código de color (mientras más oscura sea la celda, mayor la cantidadd de tweets publicados por el usuario con determinada etiqueta)

Cada una de las casillas de color naranja indica que el usuario publicó más de 144 tweets impulsando determinada etiqueta a favor de Alex Saab, un comportamiento “altamente sospechoso“, similar a bot (aunque impulsado por humanos, en este caso), según los criterios definidos por el DFRLab (Laboratorio Forense Digital del Atlantic Council) en este artículo. Las casillas de color rojo representan usuarios que publicaron más de 288 tweets, valor que entra fácilmente en la categoría de “hiper-tuiteo“, según el mismo artículo.

De esta forma se demuestra no solamente que las cuentas trolls “parodia” están vinculadas a la red de astroturfing que impulsa las tendencias de Alex Saab en Venezuela de forma coordinada, sino que estas tendencias se posicionan en base al spam generado por un número muy pequeño de cuentas, que tienen como objetivo visibilizar narrativas favorables a Alex Saab y dar la impresión, en la opinión pública, de que tienen una relevancia mayor a la que poseen realmente.

En ocasiones, estas mismas tendencias generadas con spam y de forma coordinada, son reseñadas por portales web creados por la misma campaña de influencia:

Algunas publicaciones en portales creados en el contexto de la campaña de influencia de Alex Saab, que se refieren a tendencias impulsadas de forma coordinada en Twitter

En otras palabras: las tendencias a favor de Alex Saab en Twitter son generadas en el marco de una operación de influencia bien definida. No son tendencias que surgen de forma “espontánea”, ni son impulsadas, en general, por todos “los tuiteros venezolanos”. Son impulsadas por un número muy pequeño de tuiteros venezolanos, que forman parte de una operación de influencia, tal como ocurrió con los otros equipos de tuiteros contratados en Ghana y Nigeria para impulsar tendencias a favor de Alex Saab en aquellos países.

Adicionalmente, creamos un grafo de seguidores-seguimientos de las cuentas troll “parodia” estudiadas. Todas estas cuentas son seguidas o siguen, principalmente, a otras cuentas de la misma red de astroturfing. Esto reitera que las cuentas troll “parodiaforman parte de la misma operación, que fueron creadas y que son operadas, por algunos de los tuiteros que forman parte de la misma red:

Grafo de seguidores y seguimientos de las cuentas troll “parodia” que forman parte de la operación de influencia a favor de Alex Saab impulsada desde Venezuela

Parte 3. La punta del iceberg de una campaña de hostigamiento mucho mayor

La creación de la red de cuentas troll “parodia“, es apenas el último capítulo de una operación de descrédito que inició a principios del 2021 y que ha tenido como objetivo a periodistas e investigadores que han documentado el caso de Alex Saab.

En febrero del año 2021, IPYS Venezuela denunció que Roberto Deniz, periodista del portal venezolano Armando.Info, había sido víctima de hostigamiento por un grupo de cuentas en Twitter, luego de que se iniciara una “campaña para pedir la liberación de Alex Saab“.

El 27 de marzo de 2021 detectamos que esta red de cuentas impulsó la etiqueta #DenizVendePatria en Twitter, otro ataque coordinado en contra del periodista, que detallamos en este hilo en Twitter y que quedó documentado con el siguiente grafo:

Grafo de menciones de la etiqueta #DenizVendePatria, impulsada de forma coordinada por varias comunidades de tuiteros el 27 de marzo de 2021

La etiqueta #DenizVendePatria fue impulsada, en parte, por la red de astroturfing vinculada a la creación de las cuentas troll “parodia” analizadas en la Parte 2 de esta investigación. Algunas de las cuentas de esa red de astroturfing, forman parte del “Clúster verde“, del grafo anterior. La misma comunidad había sido identificada en otro artículo publicado en febrero de 2021 como la “Red #3“, que amplifició tweets publicados por las cuentas @justicealexsaab, @justiciafuser y @justiciamarta. Estas tres últimas cuentas, fueron suspendidas por Twitter debido a violación de sus políticas en contra de la manipulación de plataforma.

El 27 de abril del 2021, identificamos la acción de otra red de cuentas bot, diferente a la red de astroturfing anterior, activada en otra campaña de hostigamiento en contra de Roberto Deniz. En esa ocasión, se intentó posicionar una campaña de desprestigio en contra de Deniz, con cuentas bot o similares a bot publicando de centenas de tweets con el mensaje “periodista enfermo pagado por la CIA“:

El 8 de septiembre de 2021, el Tribunal Constitucional de Cabo Verde aprobó, en última instancia, la extradición de Alex Saab a Estados Unidos. A partir de entonces, la campaña permanente de hostigamiento a periodistas y medios venezolanos, en especial a Armando.info y sus periodistas, escaló:

Al momento de realizar el análisis sobre las cuentas troll “parodia” que suplantan la identidad de periodistas venezolanos, evaluamos en Hoaxy a las cuentas que interactuaron con el nombre de usuario de Roberto Deniz, @RobertoDeniz, entre el 10 y el 11 de septiembre de 2021. Tal como habíamos visto en otras ocasiones, detectamos a una red de cuentas interactuando con la de Deniz, bien sea generando menciones, retweets, respuestas o citas.

Son las mismas cuentas que forman parte de la comunidad que impulsa tendencias a favor de Alex Saab, vinculadas a la creación de cuentas troll “parodia, que describimos en la Parte 2 de esta investigación:

Campaña de hostigamiento a Roberto Deniz en Twitter. Fuente: Hoaxy. Descargado el 11 de septiembre de 2021.

La comunidad señalada posee gran cantidad de puntos rojo y color naranja porque Hoaxy determina que se comportan como cuentas anómalas. Los criterios de Hoaxy marca a estas cuentas con color rojo y naranja, principalmente por el abuso de spam y porque operan como “cámaras de eco“, amplificando de forma artificial las mismas narrativas, favorables a Alex Saab.

Entre las cuentas que atacaron a Deniz en esa ocasión, además de las que forman parte de la comunidad de astroturfing anteriormente señalada, se detectamos tweets de la cuenta de Lechuguinos, un portal venezolano que posee un largo historial de desinformación y la de Pedro Carvajalino (o Karvajalino), uno de los conductores del programa “Zurda Konducta”, transmitido en el canal de Venezolana de Televisión, desde el cual se amplifica de forma constante, narrativas y propaganda favorables al régimen venezolano:

Hostigamiento a Roberto Deniz en Twitter, por parte de la cuenta del portal Lechuguinos y Pedro Carvajalino de Zurda Konducta

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